Curtis Williford Reese

Curtis Williford Reese (3 Settembre 1887-5 Giugno 1961) fu un insegnante, amministratore, attivista sociale, giornalista, e ministro unitariano. E’ stato fondatore e presidente della Associazione Umanista Americano, Segretario della Conferenza Unitariana dell’Ovest (Western Unitarian Conference – WUC), e Direttore del Centro Abraham Lincoln, un’organizzazione comunitaria integrata sociale ed educativa a Chicago. Un redattore di Unity, scrisse libri molto influenti sull’umanesimo religioso e aiutò a preparare il Manifesto Umanista del 1933.
Curtis è nato nella Contea di Madison, Carolina del Nord, a Rachel Elizabeth (Buckner) and Patterson Reese, quest’ultimo un agricoltore e commerciante. E’ stato educato nelle scuole pubbliche ed allevato nella fede dei suoi genitori, i Battisti del Sud. Suo padre era un diacono. Alcuni dei suoi avi erano stati o erano pastori. Quando aveva nove anni, dopo aver pubblicamente accettato Cristo come il suo salvatore personale, è stato battezzato. Alcuni anni dopo si è sentito chiamato a diventare un predicatore.
L’istruzione teologica preparatoria di Reese è stata al Baptist College, Mars Hill, North Carolina, dal quale si è matricolato nel 1908. Ordinato nel ministero dei Battisti del Sud dalla Chiesa Battista di Mars Hill, andò a Geneva, Alabama dove suo fratello, il Pastore T. O. Reese, l’ha fatto diventare predicatore temporaneo estivo alla vicina parrocchia rurale di Bellwood. Poi si è arruolato nel Seminario Teologico dei Battisti del Sud a Louisville, Kentucky. Per pagare le spese serviva a tempo parziale due piccole chiese, a Gratz e Pleasant Home, Kentucky.
Nel 1910 Reese si è matricolato dal Seminario e diventò Evangelista dello Stato per le cinquecento chiese che componevano l’Associazione Battista dello Stato di Illinois. Allo stesso tempo fece ulteriori studi all’Ewing College, a Ewing, Illinois, ricevendo nel 1911 una laurea Ph.B.. “Durante gli anni che ero Evangelista dello Stato,” scrisse nella sua autobiografia mai pubblicata, “le mie eresie, che erano cominciate perfino durante i miei giorni al seminario, a causa dell’impatto della Critica Superiore, cominciarono a crescere vistosamente.”
Lo stesso anno Reese accettò una chiamata alla Prima Chiesa Battista di Tiffin, Ohio, credendo che fosse un gruppo liberale dei Battisti del Nord. Lì trovò che mentre poteva predicare ciò che credeva non poteva “dire ciò che non credevo.” Gli divenne chiaro che se dovesse rimanere nel ministero avrebbe dovuto unirsi ad una denominazione il cui credo era compatibile con il suo.
Reese valutò gli Universalisti e i Cristiani [Riformati?], ma alla fine decise per l’Unitarianesimo. Mentre era al seminario aveva studiato alcuni dei loro trattati e aveva conosciuto i scritti sul vangelo sociale di Francis Greenwood Peabody. Fece visita al ministro della Chiesa Unitariana di Toledo, George E. MacIllwan, e poi parlò con Ernest C. Smith, il Segretario della Conferenza Unitariana dell’Ovest (WUC). Come conseguenza divenne ministro della Chiesa Unitariana di Alton, Illinois, 1913-15.
Nel 1913 sposò Fay Rowlett Walker, che aveva conosciuto mentre stava alla Chiesa di Pleasant Home cinque anni prima. Hanno avuto tre bambini.
In questo periodo Reese descriveva il suo credo religioso come “(1) un Padre Universale, Dio (2) una Fratellanza universale, l’umanità, (3) un Diritto universale, la libertà, (4) un Motivo universale, l’amore, e (5) uno Scopo universale, il progresso.” Per implementare questa fede, sviluppò un impegno forte ed attivo all’idea della giustizia sociale per tutti. Durante i suoi due anni a Alton spinse i suoi confratelli religiosi ad eliminare le case di gioco e i bordelli dalla loro comunità. Il risultato fu l’elezione di un nuovo sindaco con una “piattaforma di pulizia.”
Poi Reese ha servito la Prima Chiesa Unitariana di Des Moines, Iowa, 1915-19. Anche lì dette enfasi al vangelo sociale. La chiesa organizzava balli sorvegliati per il personale militare della vicina Fort Hood. Cercava anche di migliore le case inadeguate. Con l’appoggio dei politici locali, ed infine anche del governatore, Reese ha fatto campagna per l’approvazione di una legge statale sulle case. Quando diventò legge, lui è stato nominato il primo Commissario delle Case dello Stato. Intraprese questo ruolo in aggiunta alle sue responsabilità parrocchiali.
Nel 1919 Reese lasciò il ministero parrocchiale per servire come Segretario della Conferenza Unitariana dell’Ovest, 1919-30. La Conferenza, che era stata fondata nel 1852, aveva la sua sede centrale a Chicago. Il suo principale compito amministrativo era di fornire alle chiese ministri appropriati per le loro opinioni ed esigenze. Come Segretario ha potuto anche svolgere un ruolo di aiuto in diverse altre organizzazioni unitariani del Centro-Ovest. E’ stato un fiduciario della Scuola Teologica di Meadville, 1920-33 (e più tardi 1940-44 e 1947-61). La scuola, che allora stava a Meadville, Pennsylvania, stava pensando di trasferirsi ad un grande centro urbano. Reese organizzò i fondi per la sua trasferta a Chicago nel 1926 e lanciò un rapporto di lavoro congiunto con la Facoltà di Teologia dell’Università di Chicago. Successivamente persuase Morton D. Hull, che aveva già fatto un donazione a Meadville, di finanziare la costruzione della Prima Chiesa Unitariana di Chicago, dall’altra parte della via dalla scuola. Meadville lo onorò con la laurea in teologia nel 1927.
Durante il 1928-29 Reese accettò la presidenza temporanea della Lombard College in Galesburg, Illinois, che era stata fondata da universalisti e che si trovava in difficoltà finanziarie. Anche se ha fatto uso dei suoi collegamenti unitariani, la Grande Depressione ha messo fine alla sopravvivenza indipendente della scuola. Alla fine Lombard è stata assorbita dalla Knox College. Il suo Scuola di Teologia Ryder, dal 1912 basata a Chicago, e il suo statuto di scuola, furono trasferiti a Meadville, che ora è la Scuola di Teologia Meadville/Lombard.
Durante questo periodo Reese ha servito come fiduciario dell’Associazione Unitariana Americana (AUA), 1919-30 (ha servito di nuovo 1947-50), è stato presidente esecutivo della Federazione Nazionale dei Liberali Religiosi, ed è stato un delegato ufficiale dalla WUC alla celebrazione a Londra nel 1925 del 100esimo anniversario della Associazione Unitariana Britannica. Nel 1929, mentre stava facendo un giro del mondo, rappresentò la AUA alla celebrazione centennale del Brahmo Samaj e fece diversi discorsi molto graditi all’Università di Calcutta.
Durante i 1920 Reese è emerso come un leader del umanesimo religioso. Predicò il suo primo sermone strettamente umanista nel 1916 ed esplorò la materia con il ministro di Minneapolis John Dietrich agli incontri dell’anno dopo della WUC. Nel suo discorso del 1920 all Scuola Estiva per i Ministri a Harvard, “Il Contenuto del Liberalismo Religioso di Oggi” (poco dopo pubblicato da Unity e The Christian Register), egli mise in questione “la tradizione giudea-cristiana” e “la base teista della religione.” Molti a questo raduno si sono arrabbiati. Da questo punto in avanti il tema cominciò a dominare la discussione religiosa nei cerchi unitariani.
Nel 1925 Reese divenne membro del Comitato della Unity Publishing Company a Chicago e divenne uno dei redattori associati del suo periodico Unity. Questo periodico, dedicato alla riforma radicale e a correggere i mali sociali, portava sulla sua testata il motto: Libertà, Fratellanza e Carattere nella Religione. Più tardi era redattore esecutivo, 1933-44, e caporedattore, 1945-1961. Nei decenni Unity ha pubblicato molti dei suoi articoli sul umanesimo. I suoi scritti erano pubblicato regolarmente anche nel The Christian Register, The Humanist, The New Humanist, e Open Court.
Nel The Meaning of Humanism (Il Significato dell’Umanesimo), 1931, scrisse: “La tendenza nei sviluppi religiosi moderni porta via dalla trascendente, dall’autorevole, dal dogmatico, e verso l’umano, lo sperimentale, il tentativo; via dall’anormale, dal formale, dal ritualistico; e verso il normale, l’informale, il solito; via dall’espressione mistica straordinaria, dall’umore esaltato, dall’ultraterreno; e verso l’etico, il sociale e il terreno; via dalla religione concepita come uno delle preoccupazioni dell’uomo, e verso la religione concepita come unica preoccupazione dell’uomo.”
Nel 1933 il pensiero umanista è stato riassunto nel Manifesto Umanista , firmato da diversi ministri unitariani insieme a studiosi e filosofi preminenti. Reese contribuì alla sua composizione. Il manifesto affermò che il teismo è “passato”, che l’universo è “auto-creante e non creato,” che il “dualismo tradizionale di mente e corpo deve essere rifiutato”, e che la religione “deve formulare le sue speranze e progetti alla luce dello spirito e del metodo scientifico.”
Nel 1930 Reese si dimette da Segretario della WUC per dedicarsi a tempo pieno al lavoro di Dean (direttore) del Centro Abraham Lincoln, 1930-57. Era stato chiamato Dean dal 1926 ma prima questo rapporto era stato solo nominale. Il Centro, fondato nel 1905 da Jenkin Lloyd Jones, era stato uno sviluppo della parrocchia di Jones a Chicago, la Chiesa di Tutti i Santi, All Souls. Aveva in proprietà un edificio a sei piani che includeva un palestra, una appartamento per il direttore, aule didattiche, uffici per il giornale Unity, e una filiale locale della Biblioteca Pubblica. Un’organizzazione integrata razzialmente dall’inizio, promuoveva una serie di programmi compresi corsi, un forum, musica, arte, scuola di teatro, una clinica per la pianificazione familiare, un consultorio, e un campeggio estivo per i giovani a Clear Lake, Wisconsin. Nel 1951 serviva le esigenze di 140.000 bambini e adulti. Reese descrisse il Centro ne The Christian Register come “un centro sociale al cui cuore c’era un messaggio e un programma spirituale. Un ‘raggruppamento’ sociale è un gruppo di persone che vivono in un luogo che sperano di migliorare attraverso la loro vita e i loro abitudini esemplari. Lincoln Centre mirava ad essere incarnazione vivente dei migliori ideali delle persone che vivevano nel luogo — uno sperimento cooperativo di vita giusta.”
In tutta la sua vita professionale Reese era attivo in molte cause sociali ed educative. Ha servito su un Comitato del Tribunale dei Minori della sezione di Chicago dell’Associazione Americana degli Assistenti Sociali, ha insegnato nei dipartimenti di educazione della George Williams College e della scuola centrale della Y.M.C.A., è stato nel consiglio del Comitato per l’Educazione degli Adulti di Chicago e presidente del consiglio di redazione del giornale Religious Education (Educazione Religiosa), 1932-34. E’ stato uno dei redattori dell’innario congiunto Unitariano ed Universalista del 1937, Hymns of the Spirit, Inni dello Spirito; vice-presidente regionale della AUA, 1940-45; presidente della WUC, 1939-53; membro del consiglio del Comitato Unitariano del Servizio; e membro del Consiglio delle Chiese Liberali, 1955-59. Nel 1941 lui contribuì a costituire l’Associazione Umanista Americana e fu il suo primo presidente, 1941-54. Nel 1959 la AUA lo onorò con il suo premio annuale per servizio eccezionale alla causa della religione liberale.
Reese si ritirò dopo un infarto nel 1957. Lui e sua moglie andarono ad abitare a Kissimmee, Florida. Morì nel 1961 mentre stava a Chicago per un incontro del consiglio dei fiduciari della Scuola di Teologia Meadville/Lombard. Una funzione commemorativa è stata tenuta alla Prima Chiesa Unitariana di Chicago.

Tradotto e redatto da Ian Mc Carthy, referente 2020 per il percorso umanista

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